Antes de Gates, Zuckerberg, o Jobs, 6 mujeres programaron la primera computadora digital


La construcción del ENIAC en la década de 1940 marcó un hito importante en la historia temprana de la computación. Es posible que haya escuchado sobre el Día ENIAC (15 de febrero), y la participación de la computadora con la investigación de la bomba de hidrógeno. Sin embargo, es probable que no haya oído hablar mucho sobre el equipo de programadores que trabajaron en su funcionamiento día a día.

Un equipo de seis mujeres fueron las responsables de la programación de ENIAC, pero su contribución y su éxito fue glosado, en gran medida, durante los años siguientes. Su historia plantea una pregunta incómoda – ¿Cómo podemos animar a más mujeres a entrar en campos como la programación, si algunos de los trabajos más innovadores realizados por las mujeres en esta industria se están olvidando?

El nacimiento de la Programación

El integrador numérico electrónico e informático, ENIAC, fue la primera computadora digital electrónica del mundo, un hito en nuestro camino hacia la era tecnológica que estamos viviendo en la actualidad. Financiado por el ejército de Estados Unidos, que resultaría ser una valiosa herramienta para el cálculo de tablas de tiro de artillería y las primeras investigaciones en la bomba de hidrógeno.

La creación de un solo cálculo podría tomar días, y un programa podría llevar semanas.

La creación de ENIAC es una historia notable por derecho propio, pero hay una faceta adicional escondida justo debajo de su superficie. Si bien el diseño de la computadora se le atribuye a John Mauchly y J. Presper Eckert, de la Universidad de Pennsylvania, la programación del sistema se redujo a un notable grupo de mujeres; Fran Bilas, Betty Jennings, Ruth Lichterman, Kay McNulty, Betty Snyder y Marlyn Wescoff.

A pesar del trabajo pionero que esas seis mujeres hicieron, es probable que no esté familiarizado los nombres. En aquel entonces, las computadoras fueron programadas a través de un sistema físico, de ajustar los interruptores y cables manualmente – ‘depuración’ un programa destinado escalar dentro de la ENIAC en busca de conexiones defectuosas. Un nuevo programa debía primero ser esbozado en el papel, y luego implementado con extrema precisión. La creación de un solo cálculo podría tomar días, y un programa completo podría llevar semanas.

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Los programadores se recogieron para la tarea de acuerdo a su visión para el cálculo de las tablas de balística con una calculadora de escritorio y un analizador diferencial antes que la ENIAC fuera implementada. Sin embargo, el dominio técnico necesario para operar este sistema no fue pensado como una contribución importante al proceso general. Las mujeres que programaban ENIAC fueron consideradas como meros operadores, más que un componente clave del grupo de personas que hicieron que el proyecto sea un éxito.

Mirando hacia atrás en el ENIAC

En 1996 – el 50 aniversario del proyecto ENIAC – una mujer llamada Kathryn Kleiman trató de hacer su parte para preservar el legado de un grupo de mujeres que habían tenido un impacto en su vida. Inspirada por el trabajo de las programadoras ENIAC durante sus estudios en la Universidad de Harvard en la década de 1980, Kleiman contactó con la organización en la conferencia anual Internacional de Tecnología para ver cómo se estaban preparando para marcar el hito de cincuenta años.

Kleiman luego relataría en una entrevista con Wired lo sorprende que fue encontrar que la organización no tenía conocimiento de las mujeres a las que se refería. Su trabajo había sido barrido tan a fondo debajo de la alfombra que incluso un grupo dedicado a la promoción de la condición de la mujer en la industria de la tecnología no tenía conocimiento de la obra que las programadoras ENIAC habían logrado cinco décadas atrás.

A día de hoy, Kleiman continúa su trabajo para hacer circular la historia de los programadores de ENIAC. En los últimos años, ha estado trabajando en un documental llamado The Computers, que vio su primera gira teatral a principios de 2015. Con suerte, la película será capaz de compartir el trabajo de las programadoras de ENIAC con un público aún más amplio.

Hay dos elementos importantes para que las programadoras de ENIAC reciban este reconocimiento. Por supuesto, es justo que ellas deben ser reconocidas por su trabajo, a pesar de que las seis mujeres en el núcleo del grupo ya han fallecido. Sin embargo, el impacto que su historia podría tener en la próxima generación de mujeres que se embarcan en una carrera en la industria de la tecnología no puede ser subestimada.

 

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Buscando un poco de conocimiento sobre la importancia de los programadores ENIAC hoy, hablé con el director general de la Women Who Code, Alaina Percival. “Estas personas fueron pioneros de la industria de la tecnología – y eran en su mayoría mujeres,” dijo ella. “No es algo que comúnmente se conoce, y no es algo que se está haciendo hincapié.”

Women Who Code es una organización que está comprometida a ayudar a que las mujeres se muevan en carreras centradas en la tecnología, así como la defensa de casos de éxito, grandes y pequeños. Eso podría ser la conclusión del sistema de ENIAC, o podría ser una adolescente corriendo su primer programa ‘Hola Mundo’.

En los últimos 30 años, el número de mujeres en la tecnología se ha reducido de 40 por ciento a 25 por ciento.

Al igual que muchas personas que trabajan en el sector de la tecnología en la actualidad, Alaina llegó a la industria después de haber comenzado su carrera de trabajo en otros lugares. Según ella, hay más formas en estos campos que nunca antes, muchos de los cuales no requieren entrenamiento formal en una universidad técnica como un pre-requisito. Sin embargo, eso no está teniendo el efecto esperado sobre la proporción de mujeres que toman en estas carreras. “Sólo en los últimos 30 años, hemos visto el número de mujeres en caída de alrededor del 40 por ciento a cerca de la marca de 25 por ciento”, me dice.

Hay un sinnúmero de factores que dan forma a esas estadísticas, y la falta de logros femeninos conocidos juega un papel muy importante. Tal vez si escuchamos más acerca de las programadores de ENIAC, e historias similares de mujeres haciendo importantes contribuciones al mundo de la tecnología, habría más mujeres jóvenes deseosas de hacer su propia marca en la industria.

La próxima generación

Sarah Allen comenzó a programar a la edad de doce años, comenzó una empresa para terminar su licenciatura en Ciencias de la Computación, y estaba en segunda clase de Becarios Presidenciales Innovación en 2013. Usted puede reconocer sus nombre gracias a su trabajo en el vídeo Flash y Adobe After Effects.

“Yo había sido un programador durante bastante tiempo antes de que me enteré de las mujeres ENIAC”, me dijo cuando le pregunté de su familiaridad con el grupo. Sarah se encontró con su historia como parte de la investigación sobre la historia de la informática, que finalmente la llevaría a Kathryn Kleiman.

“Cuando yo estaba dejando la universidad, yo estaba bajo la idea errónea de que las mujeres habían comenzado en la programación en los años 60 y 70,” continuó Sarah. “La gente me dijo que yo era un pionero, porque yo era una mujer en el campo.”

El descubrimiento de la historia secreta de las mujeres programadores debería haber ofrecido un mensaje de empoderamiento. Sin embargo, el mismo hecho de que los logros de las programadoras de ENIAC se había doblado en las de los hombres que diseñaron el sistema, pone todo un giro diferente a la historia. La ventaja de un pionero no se puede seguir si su trabajo es oscurecido inmediatamente.

Afortunadamente, se están haciendo esfuerzos para garantizar que eso no suceda. Kathryn Kleiman ha completado su película sobre ENIAC y se está presentando en Estados UNidos. Alaina Percival continúa liderando Women Who Code en la realización de proyectos para establecer una comunidad internacional de mujeres en la industria. Y Sarah Allen continúa compartiendo su ideología que la programación es una habilidad de la vida – una postura que seguramente va a ser cada vez más común en la próxima década. En 2009 cofundó RailsBridge , una organización que promueve la diversidad en la tecnología a través de talleres de enseñanza de fácil acceso que están abiertos a todos.

Llevar a las mujeres en el mundo de la tecnología es sólo el primer paso. Sarah tiene una larga lista de organizaciones que buscan hacer la industria más diversa – el Level Playing Field Institute , Black Gilrs Code y #YesWeCode por nombrar sólo algunos. Sin embargo, ella también tiene un consejo sencillo para cualquier mujer que toma sus primeros pasos en una carrera en tecnología.

“Es normal que los hombres y los niños en realidad te respetan, como un igual. Esas son las organizaciones, y esos son los grupos a los que seguir en la búsqueda de tu camino “.


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